Suhasini: The Stress

Will Suhasini be able to manage her dual roles as a father working full time and as a mother for her daughter Deepa?

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“MOTHER”, the word and Aarthi’s smile indicated that she had given her approval. Things turned back to normal between us and regular contacts resumed. She would appreciate me but she was careful not to come between me and my daughter during weekends. Whenever I invited her to visit my place, she would politely decline it as she did not wish to barge in and disrupt the moments between Deepa and
her mother. After my prolonged persistence, she visited on rare occasions and slowly joined the party.

Over the months, whenever she had free time she would come to our apartment over weekends and help me in preparing dishes and other routines. Also she would help in correcting my makeup and dressing mistakes. She would also advise me about how women feel and behave during different situations. Having her beside me provided a morale boost which helped me in enhancing my feminine qualities even whenever I became a mother. On top of it, exploring the feminine world was a revelation as I saw the world through my wife’s eye.

I now had Aarthi’s approval who would frequently give me advice on how to behave as a woman.

Rubini was totally impressed when I informed her about Aarthi’s advice and she too decided to listen to her advice via phone calls/chats. I couldn’t ask for
anything more in my life and the weekends were just nothing short of adventure.


“Guhan, do you have minute”, my manager called me from his cabin. “Yes, Amrish”, I stood before him.

“Please take a seat”, my manager pulled the chair near him. I closed the door and seated myself in front of him. “You are aware that our project is currently in YELLOW”, my manager opened a power point and showed me the burn out chart.

“Yes, I saw them in the mail. But, that’s not a problem. We can complete it before deadline”, I gave him my assurance. “That’s the problem here”, he twisted my answer. “Why do you think so?” I enquired him about the problem.

“Today morning, customer has come up with a new deadline. We have to release it 3 months before the estimated deadline”, I was in utter shock as he spoke. “That’s impossible”, I pointed him about the toll it would take on Team leaders and junior engineers if it were to be done earlier.

“I too felt the same. But you know, customer says we do it”, he too was helpless as he said. “May be we can arrange a meeting and discuss with team”, I too felt the same as customers are gods in corporate culture. Amrish quickly booked a meeting and brainstormed with team to meet the new deadline. It was decided at the end that all engineers will be working on weekends.

“Not as bad as I thought, I will work from home” I said to myself and informed my manager. “Sorry Guhan, I need you in office”, Amrish rejected me in no time.

“But I can’t, I have a daughter…”, I narrated my reality. “I know, just till release. Leave her under your relatives care till then”, Amrish was in no mood to entertain me. “Shit man! It is bad” I cursed myself and accepted his proposal.

If accepting to come on weekends was harder, then convincing my daughter to allow me was the hardest. “Deepa”, I slowly opened up the topic while eating. “Yeah”, she replied looking at TV. “Mommy can’t come this weekend because…” I made weird expressions as I begun to explain her. “NOOO!!!!” she screamed at the top of her lungs and rushed to the bed and locked it from inside. “Deepa, listen to me” I knocked the door only to receive a loud scream again. “You Liar” I could only hear her muffled screams behind the door. “Deepa, please”, I slowly explained the crisis situation I was facing in my office. I stood in front of the door with silence giving me company. After 15 minutes of pin-drop silence, she opened rubbing her eyes. I quickly sensed that she was crying and hugged her tight. After an emotional moment, she kissed me on the cheek and went to sleep.

I completely stopped dressing for next two months to endure the painful night and weekend works. But, what was more painful to endure was to see my daughter’s happiness crumbling in front of my eyes. During the initial weekends, she would at look at me on Friday nights hoping that her mother will come this week. But, it only seconds for me to crush her dreams by saying a plain NO. Soon, she understood me and stopped her pesters. Though she behaved normally her eyes suggested the converse. Every weekend, she would look at her mother’s wardrobe for few moments and touch them to get the feel. In spite of noticing her, I continue with my work.

Soon the deadline week arrived and the pressure increased exponentially to deliver a quality product. The pressure gripped me to the core to the extent that I began to work from home in late nights. During one such night, Deepa came to me with an invitation. “Annual Day Celebrations” I glanced through the card as I read the title and fortunately the date was a week after the release.

“We will definitely go” I gave my thumbs up to her and continued my work. “But?” she placed a twist in her sentence. “But, what?” I looked puzzled and looked at her eagerly. “I want to go with Mother”, her words threw me off my groove. “What?” I was befuddled by her request. “Okay…uh…I will ask and tell you tomorrow”, I did not want to start an argument late night and requested her to sleep.

Working late night shifts and skipping meals took a toll on my body. “Amrish, I am not feeling well. I am going home”, I requested permission from my manager. “Time is…uh…12:30. But, the release is tomorrow!” my manager was skeptical of my permission. “Yeah, don’t worry. I will login from home” I assured him and left early. Though I supported from home, I was totally drained of physical and mental health. By 4:30pm, I somehow gathered strength to pick up Deepa. “Will mommy come to function?” she began her pester from the school entrance itself. “Okay…okay”, I tried to dodge the bullet. “Answer me!” she continued her question till we reached home.

As god would have it, my manager called me to discuss another important issue just as I entered home. “Just give me a minute, Amrish”, I ran to open my laptop and began to browse through mail. Without knowing the seriousness, Deepa still continued her pester and suddenly, I snapped.

I snapped at Deepa.

“Will you please stop it!” I shouted at her on top of my lungs and unknowingly knocked her on her head. She began to cry out loud which prompted me to shout at her even more. Hearing my loud scream, Aarthi who was returning to her apartment after work began to bang on my door. After I opened, she noticed Deepa crying and quickly went to console her. “Take her to your room … please”, I controlled my anger and requested Aarthi to help me. She took Deepa to her room without even looking at me. I banged the door shut and began to work on the office issues.

By the time I was done with my work, the clock reached 11pm. “Oh man!” I quickly rushed to Aarthi’s apartment and rang the bell. Aarthi opened the door holding Deepa who was fast asleep. “Thanks” I placed Deepa on my shoulders and left to my apartment. The next morning, Deepa did not even look at me while getting ready for school. “Talk to me…please”, whenever I came close to her for apology, she ignored me and carried on. “I got a surprise for you”, I used my final trick to make her talk during breakfast. “Which is?” though she was surprised, she acted normal and asked me what it was. “You know… uh… I talked to mommy”, just as uttered the word she jumped out of chair and came close to me.

I am glad Aarthi was there to take Deepa with her.

“What did she say?” she was all over me while asking her question. “She said… uh… uh… YES”, as soon as I said, she hugged me tight and began to cry.

To be continued … 

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Suhasini: The Trust

After Suhasini got caught by her neighbor Aarthi, she had to make amends with Aarthi. But how will she do that?

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“Mommy!”, Deepa came running towards me as me and Aarthi stood still looking at each other like a statue. “Mom?”, Aarthi’s gasped for breath like she was watching a horror movie. “Bye… deepa”, she somehow managed to sport a smile and slammed the door as she left.

The coming weekdays were just hell on earth for me as I never dared to look at her face to face. She too began to ignore me whenever she saw me walking in the apartment floor. The incident took a toll on my office work as I was never able to get it out of my mind. After much speculation, I decided to come clean to her as she was the only supportive figure for me after my wife’s death.

Aarthi slammed the door and left me devastated.

I phoned Rubini and explained her about the unfortunate incident. “Hell no!” was her initial response after hearing my proposal. “Why not tell her?”, I began to convince her that my actions are necessary to make amends with her. “Okay Fine…but one more thing?”, she finally caved in after my explanation.

“Don’t worry. I will never reveal anything about you to her”, I assured her that she will remain in shadows. “That’s not, you idiot. I don’t want you to talk alone to her. I will come to your place this weekend and I will do the talking”, her response just gave me chills. “What? I can handle it alone”, I once again assured her that I can handle the situation myself.

“Seriously, you must be joking. Do you remember the day when you came to me for help”, she rekindled the past events. “Yeah, I remember”, I was puzzled by her cryptic sentence.

“Then you can also remember that I had to pull your tongue out for words”, she poked me of my awkwardness when I first met her. “Yeah”, I kind of agreed to her sentence. “I am 90% percent sure that you will definitely sabotage whatever that is left between you two. So I will do the talking, Saturday@11”, she hung the phone just after I gave her the address of my apartment.

I phoned Rubini to see if she has any solution for my problem.

Finally, the weekend arrived and as usual Deepa began her pesters from the morning and left to play with her friends hoping to see her mommy after she arrives from playground. The clocked ticked 11am and Rubini as Ruben was standing in front of the door. “Shall we?”, he was waiting for my approval.

“Sure, that’s her door”, I pointed her door as I locked my apartment. “Why are helping me?” I gave a puzzled look. “A Teacher always looks out for her students” he replied as we both walked towards her door. “Now take a deep breath”, he ordered me as he rang the bell. After few rings, Aarthi opened the door and gave us a death stare. “Please leave before I call the police”, she gave us a warning and tried to shut the door.

“Madam, please”, Ruben tried to persuade her. “Who are you?”, she gave him another stare. “Ruben, nice to meet you”, he sported a smile and raised his hands for a shake. “Whatever? Just leave”,  Aarthi rebuffed him and shut the door hard.

Aarthi threatened to call police but Ruben was still laughing.

Ruben began to laugh which further increased my frustration. “What is there to laugh?” I angrily questioned him. “I told you I was 90% sure, right?” he recalled the previous phone conversation. “So, what” I stared at him as I answered. “Now, I am 100% percent sure that you would have messed it up”, he began to laugh again. “Will you please FOCUS”, I pointed him to the door bell.

“Here we go again”, he once again rang the door bell. After waiting for another 5 minutes, Aarthi once again opened the door and warned us to leave her alone. “Madam, Will you please allow me to say our story. Once we are done, you can call the police”, Ruben tried to ease her with his words. “Okay, talk”, she leaned on the door and signaled with her hands. “If you don’t mind, inside”, Ruben opted against speaking such sensitive issue in open. Aarthi took a deep breath and let us both in. She sat opposite to us as we sat on the sofa and gestured us to talk.

“Before I start, Promise us one thing”, Ruben began to talk serious. “Promise what?” she talked in serious tone as well. “Whatever I say, stays within these walls”, he wanted her assurance that she will remain silent no matter what happens. Aarthi just nodded silently and gestured us to talk. Ruben began to explain in detail from the Goa trip till the day I met him in his club. During this entire episode, I lowered my head and never dared to look at her as I was not sure about how she would react to me.

“That’s all; you can call the police now”, Ruben seated himself comfortably on the sofa. There was an eerie silence of about 10 minutes where none of us uttered a single word.

“Sorry”, Aarthi choked a bit as she spoke. I slowly titled my head only to see her eyes swollen in red. “I am sorry”, her voice was fractured as she said controlling her tears. “It’s okay”, I just nodded back and managed to smile a bit. “It’s time for me to leave. Thank you for your patience”, Ruben left the place as the clock displayed 11:30am.

I slowly got up without looking at Aarthi and left her place as it was time for me to get ready for the act. Just as I was about to open my door; “Shall I come inside?” Aarthi said in her own sweet tone. “Sure”, I let her in and told her to get seated in the hall. I locked the bedroom door and began my transformation. It was 12:15 when I completed my dressing and stood in front of the bedroom door thinking whether I should open it. After mustering courage, I opened the door and stood before her.

Aarthi stood there in awe of my transformation.

“You look Am… mm.. Amazing!!”, she could not believe her eyes and stood there in awe. “If you don’t mind”, she stepped forward and began to touch my face. I remained as a silent spectator while she inspected my makeup. “Flawless!” her face was in shock as she stepped back.

“Ding Dong”, deepa began to shout while ringing the bell. Aarthi opened the door and let Deepa inside as just watched their reaction.

“What are you doing here, aunty?” Deepa questioned her as she held my hand. After few silent minutes, “Nothing, I was just talking to your mother”, she responded casually and thanked me for talking to her.

“Goodbye Mom”, Deepa sported a wide smile as she closed the door.

“Nothing, I was just talking to your mother”, said happy Aarthi as she hugged Deepa. 

To be continued … 

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इंडियन लेडीज़ क्लब: भाग ८

औरत का बदन भी एक पहेली की तरह होता है. सुमति अपने नए बदन को छूकर उसे अनुभव करना चाहती थी. उसके नाज़ुक कोमल स्तन, उसका फिगर, उसकी नाभि और जांघें, वो सबको छूकर महसूस करना चाहती थी.

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औरत का बदन भी एक पहेली की तरह होता है जिसे सुलझाना होता है. हर एक अंग पर स्पर्श एक बिलकुल अलग अहसास उस औरत में जगाता है. तभी तो आदमी औरत को हर जगह छूना चाहते है क्योंकि हर स्पर्श से वो औरत कुछ नए अंदाज़ में लचकती है, मचलती है. और सुमति के लिए तो ये स्पर्श का आनंद कुछ अधिक ही था. अब तो वो खुद एक औरत के जिस्म में थी. अपने खुद के स्पर्श से ही उसे आनंद मिल रहा था जैसा उसने पहले कभी अनुभव नहीं की थी. और इसलिए उसके अन्दर खुद को छूकर देखने की जिज्ञासा बढती जा रही थी. वो धीरे धीरे अपने तन पर अपनी उँगलियों को सहलाते हुए अपने हर अंग में छुपे हुए आनंद को भोगना चाहती थी. उसकी नजाकत भरी लचीली कमर, उसे संवेदनशील स्तन और जांघे, सब जगह वो छूना चाहती थी. पर किसी तरह वो खुद को संभाले हुई थी. अभी तो फिलहाल वो तैयार होकर खुद को आईने के सामने निहार रही थी. हलकी हरी रंग की साड़ी में बहुत खिल रही थी वो आज. एक तरह से उसका सपना सच हो गया था. वो हमेशा से ही इस दुनिया में एक औरत की तरह स्वच्छंद तरीके से विचरण करना चाहती थी, और आज वो एक असली औरत थी. आज वो अपने इस रूप को , इस जिस्म को घंटो आईने में निहार सकती थी और एक पल को भी बोर न होती. आज उसकी बस एक ख्वाहिश थी कि समय कुछ पलो के लिए थम जाए और वो अपने बदन और इस नए वरदान का सुख भोग सके.

सुमति अपनी साड़ी में बहुत सुन्दर लग रही थी. वो आज अपने तन को छूकर महसूस करना चाहती थी. यदि आप भी सुमति की तरह खुबसूरत औरत होती, तो आप क्या करती?

सुमति ने अपनी खुली कमर को एक बार अपनी नर्म ऊँगली से छुआ. “उफ़… खुद की ऊँगली से ही मुझे एक गुदगुदी सी हो रही है.”, उसने सोचा. सुमति खुद अपने ही तन के रोम रोम में छुपे आनंद से अब तक अनजान थी. उसके खुद के स्पर्श से एक ऐसा एहसास हो रहा था उसे जो उसे मचलने को मजबूर कर रहा था. वो अपनी मखमली त्वचा पर धीरे धीरे अपनी उँगलियों को फेरने लगे. अपने पेट पर, अपनी नाभि पर और फिर धीरे धीरे अपने स्तनों के बीच के गहरे क्लीवेज की ओर. उसने अपनी आँखें बंद कर ली ताकि वो हर एक एहसास को और अच्छी तरह से महसूस कर सके. “क्या मैं खुद अपने स्तनों को छूकर देखूं? न जाने क्या होगा उन्हें छूकर , उन्हें दबाकर?”, वो सोचने लगी. बाहरी दुनिया से खुद को दूर करके सुमति सिर्फ और सिर्फ अपने अन्दर होने वाली हलचल को अनुभव करने में मग्न हो रही थी. और फिर उसने अपनी कुछ उंगलियाँ अपनी साड़ी के निचे से अपने स्तनों पर हौले से फेरी. स्पर्शमात्र से ही उसके जिस्म में मानो बिजली दौड़ गयी और वो उन्माद में सिहर उठी. और उस उन्माद में खुद को काबू करने के लिए वो अपने ही होंठो को जोरो से कांटना चाहती थी.. क्योंकि अपने एक स्तन को अपने ही हाथ से धीरे से मसलते हुए वो बेकाबू हो रही थी. उसके तन में मानो आग लग रही थी. वो रुकना चाहते हुए भी खुद को रोक नहीं पा रही थी. मारे आनंद के वो चीखना चाहती थी. उसकी बेताबी बढती ही जा रही थी. उसकी उंगलियाँ उसके स्तन और निप्पल को छेड़ रही थी… और फिर उसकी उंगलियाँ उसके निप्पल के चारो ओर गोल गोल घुमाकर छूने लगी. “आह्ह्ह…”, वो आन्हें भरना चाहती थी पर उसे अपनी आन्हें दबाना होगा. उसकी उंगलियाँ अब जैसे बेकाबू हो गयी थी और उसके निप्पल को लगातार छेड़ रही थी. अब उसकी उंगलियाँ उसके निप्पल को पकड़ कर मसलने को तैयार थी. निप्पल दबाकर न जाने कितना सुख मिलेगा, यह सोचकर ही अब बस वो अपने होंठो को दबाते हुए अपने निप्पल को मसलने को तैयार थी.

सुमति खुद को संभाल न सकी, और वो अपने ही नर्म मुलायम सुडौल स्तनों को दबाने को बेताब थी. सिर्फ सोच कर ही वो मचल उठी थी..

“डिंग डोंग”, दरवाज़े पर घंटी बजी. आज सुबह से ही घंटी बार बार बज रही थी और हर बार वो घंटी उसके लिए एक नया अनचाहा सरप्राइज लाती थी. पर इस बार इससे सही वक़्त पर घंटी नहीं बज सकती थी. घंटी न बजती तो वो बेकाबू होकर अपने निप्पल को निचोड़ कर मचल उठती और आन्हें भरने लगती, अपने ही होंठो को जोर से कांटने लगती. अपने ही होंठो को कांटना एक पुरुष के रूप में उसे कभी सेक्सी नहीं लगा… पर औरत के रूप में वो बात ही अलग थी. शुक्र था उस घंटी का जिसने उसे अपने ही बदन के जादू से बाहर निकाला.

सुमति सुन सकती थी कि किसी ने दरवाज़ा खोल दिया था तब तक. “नमस्ते अंकल| नमते आंटी! आइये आइये आप ही का इंतज़ार था”, सुमति अपने भाई रोहित की आवाज़ सुन रही थी. आखिर सुमति के सास-ससुर आ ही गए थे. उसने झट से अपने बालो को पीछे बाँधा और उनसे मिलने के लिए बाहर जाने को तैयार हो गयी. “मुझे जल्दी करनी होगी. वरना उन्हें अच्छा नहीं लगेगा कि उनकी होने वाली बहु उनके स्वागत के लिए बाहर तक नहीं आई. पर क्या मुझे यह फिक्र करनी चाहिए? एक औरत को तैयार होने में हमेशा से ज्यादा समय लगता है.. ये तो वो भी जानते होंगे.”, सुमति यह सब सोचते हुए अपने पल्लू और अपनी साड़ी को एक बार ठीक करते हुए पल्लू को हाथ में पकडे बाहर के कमरे की ओर जाने लगी. उसने अपने हाथों से पल्लू को पीठ पर से अपने दांये कंधे पर से सामने खिंच कर ले आई ताकि उसके स्तन और ब्लाउज को छुपा सके. सुमति एक पारंपरिक स्त्री की तरह महसूस कर रही थी इस वक़्त. उसने एक बार चलते हुए खुद को आईने में देखा. “साड़ी तो ठीक लग रही है. शायद रोहित और चैतन्य की तरह मेरे सास-ससुर को भी याद न होगा कि मैं कभी लड़का थी. बहुत संभव है कि मैं उन्हें पहले से जानती हूँ. शायद वो चैताली के माता पिता होंगे. (सुमति की शादी चैताली नाम की लड़की से होने वाली थी. पर इस नए परिवर्तन के बाद चैताली चैतन्य बन चुकी थी.)”, सुमति खुद से बातें करने लगी. सुमति को साड़ी पहन कर शालीनता से चलना पहले से ही आता था. आखिर वो इंडियन लेडीज़ क्लब की फाउंडर थी. उसने न जाने कितने ही आदमियों को सुन्दर औरत बनाया था. इन सबके बाव्जूद, अब वो खुद एक पूरी औरत है, इस बात का उसे यकीन नहीं हो रहा था, और फिर चैताली, उसकी होने वाली पत्नी, अब आदमी बन चुकी थी. किसे यकीन होगा ऐसी बातों का?

सुमति अपने कमरे से बाहर आई. उसके सास-ससुर सोफे के बगल में अब तक खड़े खड़े रोहित और चैतन्य से बातें कर रहे थे. सुमति सही थी… उसके सास-ससुर चैताली के ही माता पिता थे. कम से कम ये नहीं बदला. उसने उन्हें देखा और तुरंत ही अपने सर को अपने पल्लू से ढंकती हुई उनके पैर छूने के लिए झुक गयी. जैसे कोई भी आदर्श बहु करती. एक तरफ तो सुमति चैतन्य से शादी नहीं करना चाहती थी पर फिर भी उसे बहु बनने में जैसे कोई संकोच न था.

“जुग जुग जियो बेटी!”, उसके ससुर प्रशांत ने उसे आशीर्वाद दिया. “बेटी तुम्हारी जगह मेरे कदमो में नहीं मेरे दिल में है.”, उसकी सास कलावती ने नज़र उतारते हुए सुमति को फिर गले से लगा लिया. गले लगाते ही सुमति को माँ का प्यार महसूस हुआ. सुमति के चेहरे पर एक ख़ुशी भरी मुस्कान थी. उसे ऐसा अनुभव तो मधुरिमा के साथ भी होता था जो उसकी क्रॉस-ड्रेसर माँ थी. मधुरिमा की पत्नी अजंता भी तो सुमति को अपनी बेटी की तरह रखते थे. सुमति को आज भी याद आता है कि कैसे अजंता आंटी कहती थी कि उन्हें तो सुमति की तरह बहु चाहिए. शायद मधु और अजंता के साथ का अनुभव था जो आज सुमति सहज रूप से अपने सास-ससुर के सामने थी.

“माँ, बाबूजी, आप लोग बैठ कर थोड़ी देर आरम करिए. आप यात्रा करके थक गए होंगे. मैं तुरंत ही आप लोगो के लिए नाश्ता बनाकर लाती हूँ.”, सुमति ने प्रशांत और कलावती से कहा. पर मन ही मन वो सोच रही थी कि उसने ये सब क्यों कह दिया. उसका इस वक़्त कुछ भी पकाने का मन नहीं था. “रोहित, ज़रा माँ-बाबूजी का ध्यान रखना. मैं किचन में नाश्ता बनाती हूँ. तब तक तुम उन्हें पीने के लिए पानी तो लाकर दो.”, सुमति ने अपने भाई से कहा. और भाई ने सर हिलाकर हामी भर दी.

जब सुमति किचन की ओर बढ़ रही थी तो उसकी नज़रे चैतन्य की नजरो से मिली, उसका होने वाला पति, उसका मंगेतर! चैतन्य अपनी होने वाली खुबसूरत पत्नी को देख मुस्कुरा रहा था. सुमति भी उसे देख मुस्कुरा दी. “हम्म… इस आदमी के साथ मुझे अपनी पूरी ज़िन्दगी गुजारनी है.”, वो सोचने लगी. एक आदमी से शादी करने की बात सोच कर ही उसका मन विद्रोह करने लगता. उसे समझ नहीं आ रहा था कि उसे इस बात से खुश होना चाहिए या रोना चाहिए. फिलहाल तो मन रोने को तैयार था, पर अब उसके पास एक खुबसूरत औरत का तन भी तो था. एक मौका जिसके लिए लिए वो सारी ज़िन्दगी प्रार्थना करती रहती थी कि उसे औरत की तरह जीवन जीने का मौका मिल जाए. पर ये समय यह सब सोचने का न था. उसे अपने सास-ससुर के लिए नाश्ता बनाना था.. शादी के बारे में वो बाद में शान्ति से सोच लेगी.

किचन में पहुँचते ही उसने अपना पल्लू सर से उतार कर अपनी कमर पर लपेट लिया. उसकी नाज़ुक कमर सच में बेहद सेक्सी थी. उसके बड़े से नितम्ब पर लिपटी हुई साड़ी और पल्लू उसे वो एहसास दे रही थी जैसे उसने पहले कभी नहीं किया था. और फिर उसने अपने बालो को लपेटकर जुड़ा बनाया और नाश्ता बनाने में जुट गयी. सालों से इंडियन लेडीज़ क्लब की मीटिंग की तैयारी करने के अनुभव से उसे भली-भाँती पता था कि साड़ी पहन कर एक एक्सपर्ट हाउसवाइफ की तरह घरेलु काम कैसे किये जाते है. “पहले तो मैं चाय बनाने लगा देती हूँ और फिर पोहा बनती हूँ. वो जल्दी बन जाएगा.”, उसने खुद से कहा. सुमति सब कुछ एक परफेक्ट गृहिणी की तरह कर रही थी. उसने गैस पर चाय का बर्तन चढ़ाया और फिर प्याज और आलू काटने लगी पोहा बनाने के लिए.

“तो.. मेरी प्यारी बहु क्या नाश्ता बना रही है?”, कलावती सुमति की सास ने अन्दर आते हुए कहा.

“ओह कुछ ख़ास नहीं माँ जी. मैं तो बस पोहा बना रही थी आप लोगो के लिए. आशा है कि आप लोगो को पोहा पसंद है.”, सुमति ने प्यार से जवाब दिया. उसने तुरंत अपने पल्लू को कमर से निकाला और फिर अपने सर को ढकने लगी.. अपने सास के सम्मान के लिए. “लो… अब मुझे सर ढँक कर किचन में काम करना पड़ेगा..”, सुमति मुस्कुराते हुए सोच रही थी. उसने कभी इस तरह से तो खाना नहीं बनाया था.

“अरे पगली… रहने दे तुझे सर ढंकने की ज़रुरत नहीं. है. मैं भी औरत हूँ. क्या मैं नहीं जानती सर पे पल्लू करके खाना बनाना कितना कठिन है? न तो ढंग से कुछ दिखाई देता है और फिर हाथ भी अच्छी तरह पल्लू के साथ हिल नहीं पाते. तू तो मेरी बेटी है. बचपन से तुझे अपनी आँखों के सामने बड़ी होते देखा है… जबसे तू फ्रॉक पहना करती थी. तब से सलवार सूट तक तुझे बढ़ते देखा है. और अब तू साड़ी भी पहन रही है. मैं नहीं चाहती कि शादी के बाद तुझे बदलना पड़े.”, कलावती ने प्यार से सुमति के सर पर हाथ फेरते हुए कहा.

कलावती ने फिर सुमति के चेहरे को छूते हुए बोली, “मैं तो बहुत खुश हूँ कि मेरे मोहल्ले की सबसे प्यारी गुडिया सुमति जो मेरे बेटे के साथ खेला करती थी, मेरे घर की बहु बनने वाली है. मैं तो सिर्फ इस बारे में सोचा करती थी, मुझे पता नहीं था कि चैतन्य सच में तुझे बहु बनाकर लाएगा..”

सुमति की शर्म से आँखें झुक गयी. इतना प्यार जो उसे मिल रहा था. पर मन ही मन वो सोच रही थी कि कैसे उसके आस पास की दुनिया बदल गयी है. उसके सामने खड़ी औरत उससे कह रही है कि उसने सुमति को छोटी बच्ची से जवान युवती बनते देखा है. किसी को भी याद नहीं कि वो कभी लड़का भी थी. हर किसी की नज़र में वो हमेशा से ही लड़की थी. ऐसा कैसे हो सकता है? कैसा मायाजाल है ये? क्या इस दुनिया में कोई भी नहीं जो पुरानी सुमति को जानता हो? सुमति के मन में हलचल बढती जा रही थी.

कलावती फिर सुमति की पोहा बनाने में मदद करने लगी. दोनों औरतें आपस में खूब बातें करती हुई हँसने लगी. सुमति को औरत बनने का यह पहलु बहुत अच्छा लग रहा था. अपनी सास के साथ वो जीवन की छोटी छोटी खुशियों के बारे में बात कर सकती थी. ऐसी बातें जो आदमी हो कर वो कभी नहीं कर सकती थी. आदमी के रूप में सिर्फ करियर और ज़िम्मेदारी की बातें होती थी. ऐसा नहीं था कि औरतों को ज़िम्मेदारी नहीं संभालनी होती पर उसके साथ ही साथ वो अपनी नयी नेल पोलिश या साड़ी के बारे में भी उतनी ही आसानी से बात कर सकती थी. जॉब में प्रमोशन की बात हो तो उसके साथ वो फिर ये भी बात कर सकती थी कि प्रमोशन के बाद वो कैसी पर्स लेकर ऑफिस जाया करेंगी या कैसे कपडे पहनेंगी. जहाँ तक करियर की बात है, सुमति को कोई अंदाजा नहीं था कि इस नए जीवन में उसका क्या करियर है या क्या जॉब है. शादी के बाद वो काम कर सकेगी या नहीं? भले ही घर की छोटी छोटी चीजें वो संभालना चाहती थी पर वो अपनी जॉब नहीं छोड़ना चाहती थी… चाहे जैसी भी जॉब हों. और फिर क्या वो शादी के बाद माँ बनना पसंद करेगी? बड़ा भारी सवाल था जिसका जवाब अभी वो सोचना नहीं चाहती थी.

अभी तो सुमति बस खुश थी अपनी सास के साथ किचन संभालते हुए. वो वैसे भी घर संभालने में एक्सपर्ट थी. उसने जल्दी ही सबके लिए चाय नाश्ता तैयार कर ली थी. बाहर नाश्ता ले जाने के पहले सुमति एक बार फिर अपना सर ढंकने वाली थी कि कलावती ने उसे रोक लिया और बोली, “अरे सुमति तू हमारी बेटी है न? अपने माँ बाप के सामने भी कोई पल्लू करता है भला? समझी?” सुमति मुस्कुरायी. अपनी सास के प्यार से वो मंत्र-मुग्ध थी. “थैंक यू माँ! मैं हमेशा आपकी बात याद रखूंगी.” सुमति सचमुच कलावती के प्यार की शुक्र-गुज़ार थी.

सभी अब नाश्ता करने में व्यस्त थे, पर चैतन्य की नज़रे तो बस अपनी होने वाली खुबसूरत नाज़ुक सी पत्नी पर थी. जब भी सुमति उसकी ओर देखती, वो तुरंत मुस्कुरा देता. वो खुश था आखिर उसकी शादी उसकी बेस्ट फ्रेंड के साथ हो रही थी. कम से कम, उसकी नयी यादों में वो सच था. चैतन्य खुद चैताली नाम की लड़की हुआ करता था पर उसे वो बिलकुल भी याद नहीं था. सुमति के अन्दर थोड़ी सी झिझक थी चैतन्य की मुस्कान का जवाब देने के लिए. आखिर सास ससुर उसके सामने थे. कोई अच्छी बहु ऐसे कर सकती थी भला?

“सुमति… भाई मेरा तो पेट भर गया लज़ीज़ नाश्ता कर के. अब हमें शादी की शौपिंग के लिए निकलना चाहिए. मुझे पता है कि औरतों को कपडे खरीदने में बड़ा समय लगता है और ख़ास कर शादी के कपडे”, ससुर प्रशांत ने कहा. “अब तुम शुरू मत हो जाना जी औरतों के कपडे के बारे में… तुम्हे कुछ तो पता नहीं होता कि दुल्हन को कितनी बातों का ध्यान रखना पड़ता है. बड़े आये बातें करने वाले.”, कलावती ने प्रशांत को टोका और सभी हँस पड़े.

अब सभी निकलने को तैयार थे. चैतन्य ने अपनी कार घर के दरवाज़े पर ले आया. उसके पिताजी उसके साथ सामने बैठ गए. और कलावती, सुमति और रोहित एक साथ पीछे. सुमति बीच की सीट में बैठी थी. अब तो उसकी हाइट कम थी तो उसके पैर बीच की सीट में आराम से आ गए. औरत होने का एक फायदा और!, सुमति सोच कर मुस्कुरा दी. वैसे भी वो अपनी शादी की खरीददारी के बारे में सोच कर ही खुश थी.

“सुमति बेटा, तुम्हे पता तो है न कि तुम शादी के दिन क्या पहनना चाहोगी?”, कलावती ने सुमति से पूछा. “हाँ माँ! मैं जानती हूँ मुझे क्या चाहिए.”, सुमति ने मुस्कुरा कर जवाब दिया. किसी और क्रॉस-ड्रेसर की तरह, सुमति को भी पता था कि दुल्हन के रूप में वो किस तरह से सजना चाहेंगी. इंडियन लेडीज़ क्लब में तो उसने कितनो के यह सपने सच भी किये थे. ये कितना ख़ुशी भरा दिन होने वाला था सुमति के लिए ! दुल्हन बनेगी वो सोच कर के ही वो बड़ी ख़ुश हो रही थी. और कुछ देर के लिए वो ये भूल गयी कि जब वो दुल्हन बनेगी तो उसके साथ एक आदमी दूल्हा भी बनेगा.

क्रमश: …

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